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¿Sabes qué es el P-40? Descubre su historia y más aquí

El P-40 fue un Avión de combate de los Estados Unidos, denominado Curtiss P-40, era de metal con un solo asiento. Esta aeronave remontó su vuelo inicial en 1938; fue una modificación del anterior Curtiss P-36 Hawk, razón por la cual este Avión P-40 se desarrolló y entró a la contienda mundial tan rápidamente.

P-40

Historia

El Curtiss P-40, se remonta a los años de 1938, originario de los Estados Unidos. Nació como un diseño modificado del anterior Curtiss P-36, lo que originó un desarrollo y puesta en operatividad de forma rápida y con una mayor eficiencia en el combate aéreo durante el desarrollo de la II Contienda Mundial. (Ver artículo: Dornier-DO-17).

Constituyó el avión caza de ese país con mayor producción  en la II Guerra Mundial, después del P-51 y el P-47 ; entre los años de 1939-1944, cesó la producción del P-40, cuando ya se habían construido 13.738, ejemplares. Las principales instalaciones de producción del Curtiss P-40 se dieron en Curtiss-Wright Corporation en Buffalo, Nueva York.

El P-40 fue el mejor y más eficiente avión de combate de los Estados Unidos disponible en grandes cantidades cuando comenzó la II Guerra Mundial. Los P-40 contrataron aviones japoneses en Pearl Harbor, y en Filipinas en 1941. También sirvieron con los Tigres Voladores en China en 1942. Descendiente de la línea «Hawk», producida por Curtiss-Wright en los años 1930 y 1940. Compartía ciertos elementos de diseño con sus predecesores, Hawk y Sparrowhawk.

Este modelo supuso una aeronave, más lenta y menos maniobrable que sus adversarios; pese a ello el P-40 se ganó una reputación en la batalla por su extrema resistencia. El avión sirvió durante toda la guerra, pero fue eclipsado por aviones más capaces. Se usó por la mayoría de las potencias aliadas durante la II Guerra Mundial y permaneció en el servicio de primera línea hasta el final de la misma.

El nombre que el Cuerpo Aéreo del Ejército de los Estados Unidos, adoptó el Warhawk, para todos los modelos, por lo que es el nombre oficial en los Estados Unidos para todos los P-40. El 1er Grupo de Voluntarios Americanos de la Fuerza Aérea China en 1941–1942, conocido como Tigres Voladores, se componían de pilotos estadounidenses, la Armada y el Cuerpo de Marines. El P-40 de cara de tiburón, era bien conocido por su servicio a los Tigres Voladores.

El P-40 del diseñador y constructor Glenn Curtiss, sirvió en las fuerzas aéreas de 28 naciones, y fue el tercer avión de combate más numeroso en los Estados Unidos producido para II Guerra Mundial. Siendo este modelo el más utilizado por la mayoría de las potencias aliadas, permaneciendo en el servicio de primera línea hasta el final de la guerra.

 P-40

Pero además, también fue el tercer avión caza estadounidense más producido de la II Guerra Mundial, después del P-51 y el P-47. El P-40 Warhawk, fue el nombre que adoptó el Cuerpo Aéreo del Ejército estadounidense, y luego de junio de 1941, se denominó USAAF todos los modelos, siendo por tanto, el nombre oficial en los Estados Unidos para todos los P-40.

El mancomunado británico y las fuerzas aéreas soviéticas utilizaron el nombre de Tomahawk para los prototipos de P-40B y P-40C, y el de Kittyhawk, para los equivalentes al P-40D, así como todas las presentaciones posteriores. Así, los P-40 vieron por primera vez un combate con las fuerzas de la Commonwealth británica de la Fuerza Aérea del Desierto en las campañas de Medio Oriente y África del Norte, en junio de 1941.

El Escuadrón Real de la Fuerza Aérea No 112, fue uno de los primeros en operar Tomahawks en África del Norte, y la unidad fue la primera unidad de aviación militar aliada en presentar el logotipo «boca de tiburón», copiando marcas similares en algunos cazas bimotores de Luftwaffe Messerschmitt Bf 110. (Ver artículo: Avión-I-16).

P-40

Una de las debilidades del P-40, fue la falta de un supercargador de dos velocidades, lo que lo hizo inferior a los luchadores de la Luftwaffe, como el Messerschmitt Bf 109 o el Focke-Wulf Fw 190 en el combate a gran altitud, y rara vez se usaba en operaciones en el noroeste de Europa.

No obstante ello, entre 1941 y 1944, el P-40 desempeñó un papel crítico con las fuerzas aéreas aliadas en tres grandes teatros de operaciones como fue en:

  • África del Norte.
  • Suroeste del Pacífico.
  • China.

Pero además, jugó un papel muy importante durante la segunda guerra mundial, debido a su desempeño en el aire, en los siguientes países:

  • Oriente Medio.
  • Sudeste Asiático.
  • Europa del Este.
  • Alaska.
  • Italia.

P-40

En tal sentido, el rendimiento demostrado por el P-40 a grandes alturas no fue tan importante en esos teatros, donde sirvió como caza de superioridad aérea, escolta de bombarderos y bombardero de caza. Aunque si obtuvo una reputación de posguerra como un diseño mediocre, adecuado solo para apoyo aéreo cercano, una investigación más reciente que incluye un escrutinio de los registros de escuadrones aliados individuales, indica que este no fue el caso.

Es decir, el P-40 se desempeñó sorprendentemente bien como un luchador de superioridad aérea, a veces sufriendo graves pérdidas, pero también infligiendo un costo muy alto a las aeronaves enemigas. Sobre la base de los reclamos de la victoria en el tiempo de guerra, más de 200 pilotos de combate aliados de 7 naciones diferentes, como:

  • Reino Unido.
  • Australia.
  • Nueva Zelanda.
  • Canadá.
  • Sudáfrica.
  • Estados Unidos.
  • La Unión Soviética.

Se convirtieron en ases volando el P-40, con a al menos 20 pases dobles, principalmente en los teatros del frente de África del Norte, China-Birmania-India, Pacífico y Rusia. Donde el P-40 ofreció la ventaja adicional de bajo costo, que lo mantuvo en producción como un avión de ataque desde tierra mucho tiempo después de que fuera obsoleto como caza.

Desarrollo del P-40

Ciertamente, el Curtiss P-40 Warhawk, no era el mejor luchador en el arsenal del Cuerpo Aéreo del Ejército de los EE. UU. (USAAC) cuando ese país entró en el conflicto, más bien fue el tipo aeronave más numeroso disponible para entonces. El Lockheed P-38 Lightning, superó al P-40, especialmente en altitud.

Pero el P-40 era menos costoso, más fácil de construir y mantener y, lo más importante, estaba en producción a gran escala en un período crítico de la historia de esa nación cuando se necesitaron aviones de combate en grandes cantidades. (Ver artículo: Ametralladora-MG15).

Se construyeron 11.998 de aviones P-40,  antes de finalizar la producción en 1944. Los Warhawks desarrollaron el armamento principal de los escuadrones de caza de las Fuerzas Aéreas del Ejército de los EE. UU. (USAAF) a lo largo de 1942 y 1943. Incluso después de la aparición de nuevos tipos de aviones de combate en el USAAF volvió obsoleto el P-40, y continuó contribuyendo a la victoria en una variedad de fuerzas aéreas aliadas.

P-40

El P-40 fue el producto de un largo proceso de desarrollo que comenzó cuando USAAC invitó a varias compañías de aviones a presentar diseños para su competencia de caza de 1935. Curtiss y Boeing habían dominado el negocio de aviones de combate de la Armada y la Marina de EE. UU. Desde el final de la Primera Guerra Mundial.

En 1933, sin embargo, Boeing había vencido a Curtiss en la competencia por un contrato lucrativo de caza del Ejército con su innovador P-26 Peashooter. El P-26, era un monoplano construido en aluminio. Ralph Damon, jefe de Curtiss, estaba decidido a que el próximo luchador de su compañía contará con los beneficios de la última tecnología de diseño y construcción.

Para ello, en 1934, contrató a Donovan R. Berlín como el nuevo ingeniero jefe de Curtiss. Berlín había trabajado anteriormente en Douglas y Northrop, empresas que estaban a la vanguardia del diseño. Los cuatro diseños rivales para la competencia de cazas de 1935, de Curtiss-Wright, Seversky, Vought y Consolidated, fueron los primeros cazas realmente modernos. Los cuatro eran monoplanos de ala baja, metálicos, con tren de aterrizaje retráctil y carlingas cerradas.

P-40

Curtiss designó su entrada como Modelo 75. Dado que todos los aviones de combate Curtiss habían sido llamados «Hawks» desde mediados de la década de 1920, el nuevo caza se conoció como el «Hawk 75». Alimentado por un motor radial Wright de 900 hp, y enfriado por aire, el Hawk 75 se voló por primera vez en mayo de 1935, y demostró una buena maniobrabilidad y características de vuelo.

Inicialmente, la USAAC rechazó el Hawk 75 a favor del Seversky P-35. Sin embargo, posteriormente revirtió esa decisión, y en 1937 ordenó a 210 de los combatientes de Curtiss, la orden más grande de un cuerpo aéreo de aviones de combate desde el final de la I Guerra Mundial. Equipada con un Pratt y Whitney R más poderosos. El motor radial 1830 Twin-Wasp, el nuevo caza fue designado el P-36A.

Luego de muchos eventos que precedieron el P-40, en 1938 Curtiss presentó el nuevo diseño de caza, conocido como el Modelo 81, pero el Cuerpo Aéreo lo llamó el XP-40. Este prototipo se lanzó por primera vez el 14 de octubre de 1938, solo dos semanas después de que la solución de la crisis de Munich. Se modificó a partir de la 10ª producción del fuselaje P-36A. La nariz puntiaguda del XP-40 era más larga que la del P-36, aunque no tanto como la del XP-37.

Dado que la cabina no se desplazó a popa, la visión del piloto fue mejor que en la XP-37. El radiador, que había sido enterrado en el fuselaje entre el motor y la cabina del XP-37, ahora estaba instalado debajo del fuselaje, detrás de las alas. Aunque Curtiss había garantizado que la XP-40 alcanzaría 360 millas por hora, el prototipo no pudo hacerlo de inmediato. Después de una serie de modificaciones que tomaron varios meses más, sin embargo, el luchador demostró una velocidad máxima de 366 mph a 15,000 pies.

El cambio más notable, fue la reubicación del radiador a una nueva posición debajo de la nariz, lo que le da al P-40 su característica más característica. Con ello, gana la competencia de cazas del Ejército de 1939 contra el Lockheed XP-38 Lightning, el Bell XP-39 Airacobra, la Republic AP-4 y el propio XP-37 de Curtiss y el Hawk 75 R, este último una versión sobrealimentada con turbos del motor radial.

Así, el P-36. El XP-38 superó al XP-40, especialmente a grandes altitudes, y estaba más fuertemente armado, pero el XP-40 tenía la ventaja de estar basado en un diseño de caza existente que ya estaba en la línea de producción. Eso significaba que Curtiss podría poner el P-40 en producción con un mínimo de retraso, y al precio altamente competitivo. El 26 de abril de 1939, Curtiss recibió un contrato por 524 P-40, una vez más, el mayor pedido de aviones de combate colocado por el Ejército desde 1918.

P-40

Por tanto, el prototipo P-40 estaba armado con 1 ametralladora calibre .50, y 1 calibre .30, el armamento de combate estándar de USAAC durante la década de 1930, pero el modelo de producción estaba armado con 2 ametralladoras calibre .50. De acuerdo con la política del presidente Franklin D. Roosevelt de poner a disposición de los Aliados el último equipo militar estadounidense, 140 de los lotes originales de P-40 se desviaron a Francia.

Estaban armados con 1 ametralladora calibre .50 en el fuselaje y 4 armas de 7.5 mm en las alas. Sin embargo, ninguno de esos P-40 se entregaron cuando Francia capituló. En cambio, los P-40 de exportación se entregaron a la RAF y se conocieron como Tomahawk Mk.Is. (Ver artículo: Hawker Hurricane).

Ahora bien, como resultado de la experiencia de combate en Europa, Curtiss instaló una armadura en el P-40 y aumentó su armamento, agregando una ametralladora de calibre 30 en cada ala. Los luchadores mejorados se llamaron P-40Bs por los estadounidenses, y Tomahawk Mk.IIs, por los británicos. El siguiente modelo, conocido como P-40C, también tenía tanques de combustible autosellables y otra ametralladora de calibre 30 en cada ala.

P-40

La USAAC encargó un total de 324 P-40B y P-40Cs durante 1941. Al mismo tiempo, los británicos ordenaron 930 P-40Cs. Aquellos con equipo de radio británico se llamaron Tomahawk Mk.IIas, mientras que los que se entregaron a la RAF con radios estadounidenses fueron designados como Tomahawk Mk.IIbs.

Muchos eventos ocurrieron con prototipos del P-40 hasta que en 1944, Curtiss-Wright hizo un último intento de mejorar el P-40, instaló un motor Allison V-1710-121 de 1,425 hp mejorado, con un supercargador de 2 etapas en un P-40K. También se incorporó un radiador de estilo nuevo en la sección central del ala. El XP-40K fue reconstruido tres veces.

En su forma final, con una pala de aire de barbilla poco profunda, alas recortadas y un dosel de burbujas, la apariencia del luchador Curtiss recordaba algo a un Mustang P-51D. El XP-40Q, ya que la nueva versión fue rediseñada, fue el más rápido de los Warhawks, con una velocidad máxima de 422 mph a 20,000 pies.

Desafortunadamente, para cuando se construyó el XP-40Q, el P-51D con mayor capacidad, ya estaba disponible en grandes cantidades. Solo tres fueron construidas, y solo una fue evaluada y rechazada por la USAAF.

P-40

Por tanto, el rendimiento de la P-40 siempre se consideró inferior a sus contemporáneos alemanes, el Me-109 y Focke Wulf Fw-190, especialmente en altitudes superiores a 15.000 pies. También era superado por el japonés Mitsubishi Zero. La disponibilidad de mejores luchadores, como el P-38 Lightning, el P-47 Thunderbolt y el P-51 Mustang, dejó al Warhawk obsoleto ya para 1944.

Pese a ello, muchos continuaron utilizándose en el Pacífico Sur y China, Birmania e India, hasta el final de la II Guerra Mundial. Algunos P-40N fueron retenidos luego de la guerra por la Fuerza Aérea de las Indias Orientales Holandesas y la Fuerza Aérea Nacionalista de China. La última instancia conocida de P-40N que se usó en acción, fue la de los holandeses contra los insurgentes indonesios en 1948.

El P-40N no solo fue el último modelo de producción de la familia Warhawk, sino también, el último luchador de producción de Curtiss-Wright. Este produjo varios prototipos de caza en un esfuerzo por reemplazar el P-40, pero ninguno fue aceptado para producción debido a la disponibilidad de modelos existentes más adecuados, como el P-51 norteamericano.

P-40

El último caza de Curtiss fue el XP-87 Blackhawk, un caza nocturno de cuatro motores de la posguerra que fue rechazado por la Fuerza Aérea de EE. UU. En favor del F-89 Scorpion de Northrop. La compañía todavía tenía varios aviones militares importantes en producción después de la finalización del programa P-40, incluido el transporte Comando C-46, el bombardero de buceo Helldiver SB2C y el hidroavión scout SC-1 Navy.

Sin embargo, el dominio de Curtiss-Wright en el negocio del caza estadounidense, que había durado desde principios de la década de 1920, terminó con el P-40. Aunque este no era el mejor avión de combate de su era, estaba entre los más ubicuos. Pocos aviones han visto combates en tantos teatros, en una amplia variedad de condiciones climáticas, o con tantas armas aéreas diferentes como los Warhawk.

Los P-40 estuvieron en acción desde el Ártico hasta los trópicos, desde el desierto hasta la selva, y desde el nivel del mar hasta el Himalaya. Además de las Fuerzas Aéreas del Ejército de los EE. UU, Los Warhawks fueron utilizados por las unidades de caza británicas, australianas, neozelandesas, sudafricanas, canadienses, francesas libres, soviéticas, chinas, egipcias y turcas. Por ello el P-40, fue el avión de combate verdaderamente clásicos de la II Guerra Mundial.

P-40

Desempeño

El Avión P-40 era muy ágil y tenía buena operatividad, sobre todo en velocidad muy las alta. Fué uno de los cazas tipo monoplano con una capacidad de giro mucho menor de la guerra, a pesar de que, por su baja velocidad, no obstante, no se comparaba con otros aviones altamente maniobrables, como los cazas japoneses, en el caso del A6M Zero y el Ki-43 Oscar.

En tanto, sus motores Allison V-1710, tampoco eran potentes para los patrones o estándares de la época, y la velocidad, el P-40 era mediano. La aceleración en picada era buena, y alcanzaba velocidades excelentes. Sin embargo, el compresor y velocidad único, no podía competir con los cazas de gran altitud aliados y enemigos más modernos.

Era una aeronave bastante simple, la cual carecía de algunas innovaciones sofisticadas, como alerones potencializados y guías automáticas de punta, pero como ventaja, tenía una estructura fuerte y sólida, incluyendo alas con siete largueros, que permitían que el P-40 sobreviviera a colisiones parciales en vuelo con otros cazas enemigos. Algunos de los casos documentados por las RAF y por la VVS, se consideraron como victorias.

P-40

En términos operativos, era una aeronave era bueno, en razón a los patrones del inicio de la guerra, mejor que lo del Supermarine Spitfire y del Messerschmitt Bf 109, pero inferior al del A6M Zero, Ki-43 Oscar y de los posteriores cazas P-38 Lightning y P-51 Mustang. La visibilidad era adecuada, pero dificultada por la compleja parrilla de la carlinga, completamente bloqueada para la salida del avión.

Se debe agregar, que contaba un una pésima vista en el suelo, además de su cuerpo estrecho y el aterrizaje, que ocasionaron algunos accidentes en tierra. Pero el avión P-40 estaba bien armado y blindado.

Este avión, soportaba cargas bastante bien en ataques terrestres, nunca fue equipado con cohetes, era semi-modular lo que facilitaba su mantenimiento, además de aguantar las peores condiciones en la pelea en cualquier lugar, desde los desiertos del Norte de África, a la matas de la Nueva Guinea, de las tórridas Indias Orientales Holandesas, al clima polar de la Unión Soviética y de Alaska.

El Avión P-40, tal como el Bell P-39 Airacobra, se subestima por algunos oficiales de la Fuerza Aérea, y contaba con muy mala estima también por pilotos aliados en el Pacífico. La sustitución por el caza P-38 fue bastante lenta, aunque su compresor nuevo fue recibida con alegría. Sin embargo el grueso de la lucha conducida por la USAF durante la fase de mayor poder del eje en 1942-1943 fue soportada por los P-40, en su versión P39.

P-40

Ambos cazas, así como los Grumman F4F Wildcat de la Marina, los que más contribuyeron entre la existencia americanas para doblegar el poder en el aire, durante el tiempo crítico, sobre todo en el Pacífico. En esos combates en casi todos los frentes y bajo todas las banderas aliadas, el P-40 ofrecía la ventaja adicional de ser económico, lo que lo mantuvo en producción como uno caza táctico y de ataque en tierra, aún cuando ya era un vehículo obsoleto en lo que respecta a la superioridad aérea.

En teatros de guerra, cuando no se requerían mayores alturas, el P-40 era muy eficaz como caza. A pesar de tener reputación de posguerra de caza mediocre, y sólo apto para apoyo aéreo próximo, datos más recientes de los escuadrones aliados indican que el P-40 trabajó sorprendentemente bien, a veces, como caza de superioridad aérea, sufriendo pérdidas severas, pero abatiendo muchos cazas enemigos.

También este avión pruebo su resistencia y su durabilidad, ya que el P-40,  en el año de 1944, en Kittyhawk logró volar más de 200 millas (320 km), aun perdiendo su alerón izquierdo y más del 25% del área del ala, sin embargo pudo retornar seguro a la base en Nueva Guinea. (Ver artículo: P-38 Lightning).

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Comportamiento

En abril de 1939, el Cuerpo Aéreo del Ejército de los EE. UU, luego de presenciar a los nuevos combatientes en línea, de alta velocidad, y con un alto rendimiento de las fuerzas aéreas europeas, colocó la orden de caza más grande que haya realizado, para un total de 524 Aviones P-40.

El Avión P-40, al principio demostró ser bastante efectivo contra los aviones del Eje, contribuyendo así a un ligero cambio de impulso a favor de los Aliados. El reemplazo gradual de los Hurricanes por los Tomahawks y los Kittyhawks llevó a la Luftwaffe a acelerar el retiro de la Bf 109E e introducir la nueva Bf 109F; estos debían ser llevados por los veteranos pilotos de las unidades de élite de la Luftwaffe , como Jagdgeschwader 27, en el norte de África.

El P-40 fue considerado por lo general, como un modelo aproximado o ligeramente superior al Bf 109 a baja altitud, pero inferior en alta altitud, particularmente contra el Bf 109F. La mayoría de los combates aéreos en el norte de África tuvieron lugar muy por debajo de los 16.000 pies (4,900 m), negando gran parte de la superioridad del Bf 109.

El comportamiento del avión P-40, generalmente tenía una ventaja sobre el Bf 109 en los giros, la rapidez de buceo y la resistencia estructural, era muy similar, tanto en potencia de fuego, pero era algo inferior en velocidad, y superado en rapidez de ascenso y techo operacional sin duda.

Igualmente el P-40, también fue generalmente superior a los primeros tipos de luchadores italianos, como el Fiat G.50 y el Macchi C.200. Su desempeño contra el Macchi C.202 Folgore quien provocó diversas opiniones. Algunos observadores consideran al Macchi C.202 superior. El Caldwell, anotó victorias contra ellos en su P-40, sintió que el Folgore era superior al P-40 y el Bf 109, excepto que su armamento de solo 2 o 4 ametralladoras era inadecuado.

Por otro lado, otros observadores consideraron a los dos igualados o favorecidos por el Folgore en el desempeño acrobático, como el radio de giro. El historiador de la aviación, Walter J. Boyne, escribieron que sobre África, el P-40 y el Folgore eran «equivalentes».

P-40

En contra de su falta de rendimiento en grandes altitudes, el P-40 fue considerado como una plataforma estable para armas, y su construcción robusta significaba que podía operar desde pistas de aterrizaje de primera línea con una buena tasa de servicio.

Los primeros reclamos de victoria de los pilotos del P-40, incluyen a los aviones franceses Vichy , durante la campaña Siria-Líbano del 1941, contra Dewoitine D.520s, un tipo valorado a menudo como el mejor luchador francés de la guerra. (Ver artículo: Mitsubishi A6M Zero).

Allí el P-40 con su trompa de tiburon, resultó mortal contra los bombarderos del Eje en el campo, así como contra el caza bimotor Bf 110 . En junio de 1941, Caldwell, del escuadrón 250 de la RAF en Egipto, volando como el alero del F/O Jack Hamlyn, registró en su libro que participó en la primera victoria de combate aéreo para el P-40.

Este fue un bombardero CANT Z.1007 el 6 de junio. La reclamación no fue reconocida oficialmente, ya que el accidente del CANT no fue presenciado. La primera victoria oficial se produjo el 8 de junio, cuando Hamlyn y el Sargento Flt Tom Paxton destruyeron un CANT Z.1007 de 211 un Squadriglia de la Regia Aeronautica, sobre Alejandría.

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Así entonces que varios días luego del evento, el Tomahawk estaba en batalla sobre Siria con el Escuadrón Nº 3 de la RAAF, con 19 victorias sobre el avión francés Vichy en los meses junio y julio de 1941, por la pérdida de un P-40, en tierra.

Desde el 26 de mayo de 1942, las unidades Kittyhawk operaron principalmente como unidades de caza-bombarderos, dando lugar al apodo de «Kitty Bomber». Como resultado de este cambio en el papel y debido a que los escuadrones P-40 de DAF se usaban con frecuencia en escoltas de bombarderos y misiones de apoyo aéreo cercano, sufrieron pérdidas relativamente altas; muchos pilotos de la Fuerza Aérea del Desierto P-40 fueron atrapados volando bajo y lento por merodear Bf 109s.

Los pilotos competentes que aprovecharon las fortalezas del P-40 fueron efectivos contra lo mejor de la Luftwaffe y la Regia Aeronautica . En agosto de 1941, Caldwell fue atacado por dos Bf 109, uno de ellos pilotado por el as alemán Werner Schröer. Aunque Caldwell fue herido tres veces, y su Tomahawk fue golpeado por más de 100 balas de 7.92 mm y cinco proyectiles de 20 mm, Caldwell derribó al alero de Schröer y regresó a la base.

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Algunas fuentes también afirman que en diciembre de 1941, Caldwell mató a un destacado Experto alemán, Erbo von Kageneck, con 69 bajas enemigas, mientras volaba un P-40. Las victorias de Caldwell en el norte de África incluyeron 10 Bf 109 y dos Macchi C.202. En tanto, Billy Drake, del 112 escuadrón, fue el mejor as del P-40 británico, con 13 victorias.

Por su parte, James «Stocky» Edwards (RCAF), 12 bajas contrarias en el P-40 en el norte de África, derribó al as alemán Otto Schulz, con 51 bajas contrarias, mientras volaba un Kittyhawk con el No. 260 Squadron RAF . Caldwell, Drake, Edwards y Nicky Barr estaban entre al menos una docena de pilotos que lograron el estatus de as dos veces mientras volaban en el P-40. Un total de 46 pilotos de la Commonwealth británica se convirtieron en ases en P-40, incluyendo siete ases dobles.

El P-40 y las fuerzas aliadas

Los P-40 tuvieron una amplia participación con las fuerzas aliadas, para se dará una descripción más al detalle del comportamiento del P-40 con los aliados:

En China

Conocidos como los Tigres Voladores, oficialmente como el 1er Grupo de Voluntarios Estadounidenses (AVG), eran una unidad de la Fuerza Aérea China, reclutados por aviadores estadounidenses. Esta fuerza en comparación con los combatientes japoneses opuestos, las fortalezas del P-40B eran resistente, estaban bien armados, eran más rápidos en la inmersión y poseían una excelente tasa de tiros.

Mientras que los P-40 no pudieron igualar la maniobrabilidad de los Nakajima Ki-27s y Ki-43s del brazo aéreo del Ejército japonés, así como tampoco el más famoso caza naval Cero en combates de perros como se conocí, girando, a velocidades más altas los P-40 eran más que un partido. La líder de AVG, Claire Chennault, entrenó a sus pilotos para usar las ventajas de rendimiento particulares del P-40.

El P-40 tenía una velocidad de inmersión más alta que cualquier avión de combate japonés de los primeros años de guerra, por ejemplo, y podía explotar las tácticas de «auge y zoom». El AVG tuvo un gran éxito, y sus hazañas fueron ampliamente publicitadas por un grupo activo de periodistas internacionales para impulsar la moral pública.

P-40

Según registros oficiales, en solo 6 meses y medio, los Tigres Voladores destruyeron 297 aviones enemigos, por la pérdida de sólo cuatro de los suyos en el combate aire-aire. Ya en  la primavera de 1942, el AVG recibió un pequeño número de modelos E, cada uno equipado con una radio, 6 ametralladoras de calibre .50 y bastidores de bombas auxiliares que podían contener bombas de fragmentación de 35 lb.

El armero de Chennault equipó los nuevos aviones con bastidores de bombas adicionales que contenían las bombas rusas de 570 lb, que los chinos tenían en abundancia. Estos aviones se usaron en la batalla de la garganta del río Salween a fines de mayo de 1942, lo que evitó que los japoneses ingresaran a China desde Birmania y amenazaron a Kunming.

Las piezas de repuesto seguían siendo un problema. «Numerosos aviones nuevos, ahora estaban en la India, y allí se quedaron, en caso de que los japoneses decidieron invadir, el AVG tuvo la suerte de conseguir algunos neumáticos y bujías para continuar su guerra diaria». China recibió 27 P-40E a principios de 1943. Estos fueron asignados a escuadrones del 4to. Grupo Aéreo.

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En Estados Unidos

Un total de 15 grupos de persecución y combate (FG) de la USAAF, junto con otros escuadrones de caza/caza y algunas unidades de reconocimiento táctico, operaron el P-40 durante 1941 hasta 1945. Como también fue el caso del Bell P-39 Airacobra, muchos oficiales de la USAAF consideraron el P-40 excepcional, pero fue reemplazado gradualmente por el Lockheed P-38 Lightning.

También por el Republic Thunderbolt P-47 y el Mustang norteamericano P-51. La mayor parte de las operaciones de caza realizadas por la USAAF en 1942 al 43, fueron llevadas por el P-40 y el P-39. En el Pacífico, estos dos combatientes, junto con la Marina de los Estados Unidos Grumman F4F Wildcat, contribuyó más que cualquier otro tipo de EE. UU. a romper el poder aéreo japonés durante este período crítico.

En el Pacífico

El P-40 fue el principal avión de combate USAAF en los teatros del Suroeste del Pacífico y el Océano Pacífico durante 1941 al 42. En Pearl Harbor y en Filipinas, los escuadrones USAAF y el P-40 sufrieron pérdidas paralizantes en el suelo y en el aire ante combatientes japoneses como el A6M Zero y el Ki-43 Oscar respectivamente. Durante el ataque a Pearl Harbor, la mayoría de los combatientes eran P-40 B, la mayoría de los cuales fueron destruidos.

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Sin embargo, lograron salir al aire algunos pocos P-40, logrando derribar varios aviones japoneses, sobre todo por George Welch y Kenneth Taylor . En la campaña de las Indias Orientales Holandesas, el 17 ° Escuadrón de Persecución  provisional, formado por pilotos de USAAF evacuados de Filipinas, reclamó 49 aviones japoneses destruidos, por la pérdida de 17P-40s. La licitación del hidroavión USS Langley, se hundió con aviones japoneses mientras se entregaban P-40 a Tji Lat Jap.

En las campañas de las Islas Salomón y Nueva Guinea, así como la defensa aérea de Australia. La mejora de las tácticas y el entrenamiento permitieron a la USAAF utilizar mejor los puntos fuertes del P-40. Debido a la fatiga de los aviones, la escasez de piezas de repuesto y los problemas de reemplazo, la 5ta. Fuerza Aérea de los EE.UU. y la Real Fuerza Aérea Australiana, crearon un grupo conjunto de gestión y reemplazo de P-40, el 30 de julio de 1942 y muchos P-40 iban y venían entre las fuerzas aéreas.

El 49º Grupo de Combate estaba en acción en el Pacífico desde el comienzo de la guerra. Robert DeHaven anotó 10 bajas enemigas, de 14 en total, en el P-40 con el 49 ° FG. Comparó el P-40 favorablemente con el P-38. Los días 8, 15, 18, 24, 49, 343 y 347 y PG / FG, volaron los P-40 en los teatros del Pacífico entre 1941 y 1945, y la mayoría de las unidades se convirtieron a P-38 desde 1943 al 44.

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Ya para 1945, el 71º Grupo de Reconocimiento los empleó como controladores aéreos avanzados durante las operaciones en tierra en Filipinas, hasta que recibió la entrega de P-51. Reclamaron 655 victorias aéreas.            Contrariamente a la sabiduría convencional, con una altitud suficiente, el P-40 podría girar con el A6M y con otros luchadores japoneses, utilizando una combinación de giro vertical hacia abajo con un giro de banco, una técnica conocida como bajo yo-yo.

En China, India y Birmania

USAAF y los pilotos chinos en el P-40 tuvieron un buen desempeño en este teatro contra muchos tipos japoneses como el Ki-43, Nakajima Ki-44 «Tojo» y el Cero. El P-40 se mantuvo en uso en el Teatro China Birmania de India hasta 1944 y fue preferido sobre el Mustang P-51 por parte de algunos pilotos estadounidenses que volaban en China. Los Tigres Voladores, se integraron en la USAAF como el 23º Grupo de Combatientes en junio de 1942. La unidad continuó volando con los modelos P-40 más nuevos hasta el final de la guerra.

En la batalla del cañón del río Salween de mayo de 1942, el AVG usó el modelo P-40E equipado con bastidores de ala que podían llevar 6 bombas de fragmentación de 35 libras, y el armero de Chennault desarrolló bastidores para transportar bombas rusas de 570 libras. (Ver artículo: Ataque a Pearl Harbor).

En tanto, las unidades que llegan a la CBI después de la AVG, los días 10 y 14, las Fuerzas Aéreas mantienen la evolución positiva con el P-40, alegando 973 enemigos en el teatro, o el 64,8 % de todos los aviones enemigos derribados. Fuentes expertas afirman, que el P-40 dominó los cielos sobre Birmania y China. Donde pudieron establecer una superioridad aérea sobre China libre, el norte de Birmania y el valle de Assam en India en 1942.

Los 3º, 5º, 51º y 80º FG, junto con el 10º TRS, operaron el P-40 en el CBI. Los pilotos del CBI P-40 usaron el avión de manera muy efectiva como caza-bombardero. El 80º Grupo de Combate, en particular, utilizó su llamado B-40 o P-40 que llevan bombas explosivas de 1.000 libras de alto, para destruir puentes y matar a los equipos de reparación del puente, a veces demoliendo su objetivo con una bomba.  Al menos 40 pilotos estadounidenses alcanzaron el estado de as mientras volaban el P-40 en el CBI.

En Europa y el Mediterráneo

El 14 de agosto de 1942, la primera victoria confirmada por una unidad de USAAF sobre un avión alemán en la II Guerra Mundial fue lograda por un piloto P-40 C. El segundo teniente Joseph D. Shaffer, del 33 ° Escuadrón de caza, interceptó un avión de patrulla marítima Focke-Wulf Fw 200 C-3 que sobrevolaba su base en Reykjavík , Islandia . Shaffer dañó el Fw 200, que fue rematado por un P-38F.

P-40

Los Warhawks fueron utilizados ampliamente en el Teatro Mediterráneo de Operaciones por las unidades de USAAF, incluidos los Grupos de Combate 33 , 57 , 58 , 79 , 324 y 325 . Mientras que el P-40 sufrió grandes pérdidas en el En encuentro, muchas unidades USAAF del  P-40 lograron altas proporciones de bajas enemigas, contra pérdida de las aeronaves del Eje. En total, 23 pilotos estadounidenses se convirtieron en ases en el MTO en la P-40, la mayoría de ellos durante la primera mitad de 1943.

En la Real Fuerza Aérea de Australia

El Kitty Hawk fue el principal luchador utilizado por la RAAF en la II Guerra Mundial, en mayor número que el Spitfire. Dos escuadrones de la RAAF que prestan servicio en la Fuerza Aérea del Desierto, los escuadrones Nros. 3 y 450, fueron las primeras unidades australianas en asignar un P-40. Otros pilotos RAAF sirvieron con escuadrones RAF o SAAF P-40 en el teatro.

Muchos pilotos RAAF lograron altas puntuaciones en el P-40. Al menos cinco alcanzaron el estatus de «doble as», como fue el caso de Clive Caldwell , Nicky Barr , John Waddy , Bob Whittle, con 11 bajas enemigas cada uno, y Bobby Gibbes, con 10 muertes en las campañas de Medio Oriente, África del Norte y Nueva Guinea. En total, 18 pilotos de la RAAF se convirtieron en ases mientras volaban P-40.

 P-40

A fines de 1945, los escuadrones de cazas RAAF en el Pacífico sudoccidental comenzaron a convertirse a P-51 Ds. Sin embargo, los Kittyhawks estuvieron en uso con la RAAF hasta el final de la guerra, en Borneo. En total, la RAAF adquirió 841 Kittyhawks, incluidos los modelos 163 P-40E, 42 P-40K, 90 P-40 M y 553 P-40N. Además, el RAAF ordenó 67 Kittyhawks para uso por el Escuadrón Nº 120, Indias Orientales Holandesas (unidad conjunta australiano- holandesa en el Pacífico sudoccidental). El P-40 fue retirado por el RAAF en 1947.

En Canadá

Un total de 13 unidades de la Real Fuerza Aérea Canadiense operaron el P-40 en los teatros del noroeste de Europa o de Alaska. A mediados de mayo de 1940, oficiales canadienses y estadounidenses observaron pruebas comparativas de un XP-40 y un Spitfire, en RCAF Uplands , Ottawa. Si bien se consideraba que el Spitfire se había desempeñado mejor, no estaba disponible para su uso en Canadá y se ordenó al P-40 que cumpliera con los requisitos de la defensa aérea doméstica.

En total, 8 Escuadrones de Establecimientos de la Guerra Casera, fueron equipados con el Kittyhawk: 72 Kittyhawk I, 12 Kittyhawk Ia, 15 Kittyhawk III y 35 Kittyhawk IV, para un total de 134 aviones. Estas aeronaves se desviaron en su mayoría de los pedidos RAF Lend-Lease para servicio en Canadá. Los Kittyhawks P-40 se obtuvieron en lugar de 144 Airacobras P-39, originalmente asignados a Canadá pero reasignados a la RAF.

P-40

Sin embargo, antes de que las unidades locales recibieron el P-40, 4 escuadrones del Artículo XV de la RCAF operaban aviones Tomahawk desde bases en el Reino Unido. El No. 403 RCAF del escuadrón, una unidad de combate, usó el Tomahawk Mk II brevemente antes de convertirse en Spitfires

En la Unión Soviética

El soviet Voyenno-Vozdushnye Sily (VVS; «Fuerzas Aéreas Militares») y Morskaya Aviatsiya (MA; «Servicio Aéreo Naval»), también se refirieron a los P-40 como «Tomahawks» y «Kittyhawks». De hecho, el Curtiss P-40 Tomahawk/ Kittyhawk fue el primer caza aliado suministrado a la URSS en virtud del acuerdo de préstamo y arrendamiento.

Las unidades soviéticas recibieron 247 P-40B/Cs  y 2,178 P-40S, -K, -L, y los modelos -N entre 1941 y 1944. Los Tomahawks fueron enviados desde Gran Bretaña y directamente desde los EE.UU, muchos de ellos llegaron incompletos, carecían de ametralladoras e incluso, la mitad inferior de la cubierta del motor. A fines de septiembre de 1941, los primeros 48 P-40 fueron ensamblados y revisados ​​en la URSS.

Los vuelos de prueba mostraron algunos defectos de fabricación, como los engranajes del generador y la bomba de aceite y los ejes del generador fallaron repetidamente, lo que llevó a aterrizajes de emergencia. El informe de la prueba indicó que Tomahawk era inferior a los » siervos de producción con potencia M-105P soviéticos en velocidad y ascenso. Sin embargo, tenía un buen rendimiento en campo corto, maniobrabilidad horizontal, rango y resistencia. Sin embargo, Tomahawks y Kittyhawks fueron utilizados contra los alemanes.

Algunos escuadrones soviéticos P-40 tenían buenos registros de combate. Mientras que los pilotos soviéticos se en convirtieron en ases en el P-40, no tantos como en el Airacobra P-39, que era el caza de arrendamiento más numeroso utilizado por la Unión Soviética. Sin embargo, los comandantes soviéticos consideraron que el Kittyhawk superó significativamente al Huracán, aunque no estaba en la misma liga que el Yak-1.

En Japón

El ejército japonés capturó algunos aviones P-40 y luego operó un número de ellos en Birmania. Los japoneses parecen haber tenido hasta 10 P-40. Durante un breve período en 1943, algunos de ellos fueron utilizados operativamente por 2 Hiko Chutai, 50 Hiko Sentai (2º Escuadrón Aéreo, 50º Regimiento Aéreo), en la defensa de Rangún . Yasuhiko Kuroe , miembro de la 64 Hiko Sentai, da testimonio de esto. En sus memorias, dice que un P-40 operado por japoneses fue derribado por error por un amigo Mitsubishi Ki-21 «Sally» sobre Rangún.

En otras Naciones

El P-40 fue utilizado por más de dos docenas de países durante y posterior a la guerra. El P-40 fue utilizado por Brasil, Egipto, Finlandia y Turquía. Los últimos P-40 en el servicio militar, utilizados por la Fuerza Aérea Brasileña (FAB), se retiraron en 1954.

P-40

En la guerra aérea sobre Finlandia, varios P-40 soviéticos fueron derribados o tuvieron que estrellarse debido a otras razones. Los finlandeses, a falta de un buen avión, recogieron estos y lograron reparar un P-40M, P-40M-10-CU 43-5925, blanco 23, que recibió el número de serie de la Fuerza Aérea Finlandesa KH-51.

Este avión estaba conectado a un escuadrón operativo HeLv 32 de la Fuerza Aérea Finlandesa, pero la falta de repuestos lo mantuvo en tierra, con la excepción de algunos vuelos de evaluación.

Varios P-40 fueron utilizados por la Royal Netherlands Indias Orientales, por su fuerza aérea del ejército con el Nº 120 (Países Bajos Indias Orientales) ,Escuadrón RAAF contra los japoneses antes de ser utilizados durante la lucha en Indonesia hasta febrero de 1949.

P-40

Sobrevivientes del P-40

El 11 de mayo de 2012, un Kittyhawk P-40 (ET 574) que usarán los británicos, en la contienda de 1942, se estrelló en el desierto del Sahara. Ningún rastro del piloto ha sido encontrado hasta la fecha. Debido a las condiciones áridas extremas, se produjo poca corrosión de las superficies metálicas. Las condiciones en las que se encontró son similares a las de los aviones boneyard.

Se ha intentado devolver el Kittyhawk a Gran Bretaña a través del Museo de la RAF, pagando a un equipo de rescate con Supermarine Spitfire PK 664 para recuperar el Kittyhawk. Esto no tuvo éxito, ya que el Kittyhawk ahora se muestra en el exterior en un museo militar en El Alamein, después de haber recibido un cambio de imagen que muchos consideran «espantoso», y se reportó la pérdida de PK664.

Ahora bien, de los 13.738 P-40s construidos, solo 28 permanecen en condiciones de aeronavegabilidad, y tres de ellos se convierten a la configuración de doble control/doble asiento. Aproximadamente 13 aviones están en exhibición estática, y otros 36 fuselajes se están restaurando para exhibición o vuelo.

P-40

Descripción Técnica 

  • Estructura: metal.
  • Tripulación: 1.
  • Longitud: 31 pies 8.5 pulg. (9.665 m).
  • Envergadura: 37 pies 3.5 pulgadas (11.367 m).
  • Altura: 10 pies 8 pulgadas (3,25 m).
  • Área de ala: 236 pies cuadrados (21.9 m 2 ).
  • Perfil : raíz: NACA 2215 ; Consejo : NAC 2209.
  • Peso en vacío: 5.922 lb (2.686 kg).
  • Peso bruto: 8.515 lb (3.862 kg).
  • Central eléctrica: 1 × Allison V-1710-39 V-12 con motor de pistón refrigerado por líquido, 1.240 hp (920 kW).
  • Hélices: eléctrica de velocidad constante de 3 palas Curtiss.
  • Velocidad máxima: 334 mph (538 km/h; 290 kn) a 15,000 pies (4,600 m).
  • Velocidad de crucero: 308 mph (496 km/h  268 kn).
  • Alcance: 716 mi (622 nmi; 1,152 km) a una potencia del 70%.
  • Techo de servicio: 29.100 ft (8,900 m).
  • Tiempo hasta la altitud: 15,000 pies (4,600 m) en 6 minutos y 15 segundos.
  • Carga de ala: 35.1 lb / pie cuadrado (171 kg/m 2).
  • Potencia/masa: 0.14 hp / lb (0.23 kW/kg).
  • Pistolas: 6 × 0.50 pulg. (12.70 mm) M2 Ametralladoras ametralladoras con 235 disparos por arma en las alas.
  • Bombas:de 250 a 1.000 lb (110 a 450 kg) hasta un total de 2.000 lb (910 kg) en tres puntos duros (uno debajo del fuselaje y dos debajo del agua).

P-40

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